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Todo lo que aún no sabías sobre el implante coclear (parte 1)

La implantación coclear es una realidad y la mayoría de los/as niñas/os sordas/os en España recibe un implante coclear con frecuencia antes de los dos años de edad, por lo que es necesario contar con toda la información para que las familias y profesionales entiendan por qué obtendrán resultados tan dispares con esta tecnología según las últimas investigaciones.

Aunque la información sobre el implante coclear es abundante, a menudo se queda en sus aspectos más básicos. ¿Cómo se escucha con un implante coclear? ¿Favorece el desarrollo de la lectura? ¿Qué consecuencias puede tener en la vida del niño/a sordo/a? Todos estos aspectos y muchos más se verán a lo largo de una serie de ocho artículos basados en las más recientes investigaciones en los últimos años.

Nota: Escuelas Excepcionales tiene una línea de publicaciones muy clara, definida por la iniciativa de escuela saludable e inclusiva, que se alinea con las principales recomendaciones internacionales en educación y salud que contempla el bilingüismo en lengua de signos y lengua oral, que no rechaza el implante coclear.


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El implante coclear no devuelve la audición

Una aclaración preliminar: a menudo los medios de comunicación se dejan llevar por un sensacionalismo que resulta engañoso. Con frecuencia puede leerse que el implante coclear "permite recuperar la audición a pacientes con sordera severa", lo cual no es cierto. Es más, cualquier resto auditivo que pudiera existir en el oído queda destruido para siempre con el implante coclear.

El implante coclear NO recupera la audición, sino que, por medios tecnológicos la simula, es una reproducción del sonido que nunca llega a ser al mismo sonido que perciben las personas oyentes. La persona que lleva un implante coclear sigue siendo totalmente sorda cuando se quita el implante para dormir, para ducharse o por cualquier otro motivo en su vida diaria.

Es importante reconocer que el implante coclear es un dispositivo que ha allanado enormemente el camino de los profesionales de la rehabilitación oral frente a otras tecnologías como el audífono. Sin embargo, frente al discurso entusiasta de algunas personas que lo atribuyen a poco menos que un milagro (como se explica en este artículo), la ciencia ya ha señalado muchas veces las limitaciones del implante coclear para dar pistas a las familias y profesionales sobre las precauciones que deben tomar.


Vídeo de una cirugía de implante coclear


¿Cómo se escucha con un implante coclear?

Se suele creer que el implante coclear reproduce fielmente el sonido que capta. Al fin y al cabo, la reproducción del sonido por medios tecnológicos es posible desde hace más de un siglo con la radio.  Sin embargo, esto no es, ni por asomo, tan sencillo con el implante coclear, ya que éste debe estimular el nervio auditivo mediante señales eléctricas, algo mucho más complejo que simplemente transmitir ondas sonoras a través del aire.

Es difícil saber exactamente cómo escucha una persona sorda a través del implante coclear pero podemos encontrar una gran cantidad de simulaciones en inglés. La siguiente simulación corresponde a un implante coclear de 24 canales realizado por el Centro Médico Irvine de la Universidad de California:

Voz con implante coclear de 24 canales:


Voz normal:


Hay que tener en cuenta que un nervio auditivo sano tiene 30.000 neuronas y en la cóclea se distribuyen alrededor de 3.500 células ciliadas, mientras que un implante coclear utiliza en la actualidad 24 canales con dos electrodos cada uno como máximo. Cabría pensar que si la tecnología es capaz de introducir una mayor cantidad de canales y electrodos, la calidad del sonido seguiría una mejora progresiva, como en este vídeo con una simulación de 1 a 20 canales para la voz y la música:


Sin embargo, por alguna razón desconcertante para los científicos, no es del todo así. Recientemente, en diciembre de 2017, la Universidad Duke [2], una de las universidades privadas más reconocidas del mundo, publicó un análisis del estado de la tecnología en el implante coclear. Dicho análisis concluye que, aunque el implante coclear obtiene buenos resultados en el reconocimiento de la voz en un ambiente silencioso con los mejores dispositivos y estrategias, lo cierto es que desde los años 90 ha habido muy pocos avances en el reconocimiento de la música y ningún avance en absoluto en el reconocimiento de las palabras monosílabas.

El siguiente gráfico muestra el promedio de puntuaciones porcentuales correctas para el reconocimiento de palabras monosílabas por personas usuarias de implante coclear unilateral. Se observa que los resultados son muy similares en 1997, 2008 y 2014 a pesar de los cambios que se introdujeron en las últimas décadas, que incluyen mayor cantidad de canales y electrodos y nuevas estrategias de procesamiento.

Fuente: Wilson, 2017.


En 2015 la empresa china de implantes cocleares Nurotron junto a investigadores de universidades estadounidenses y chinas [3] desarrollaron un implante coclear de 26 canales y no pudieron demostrar que la audición mejorase con un mayor número de canales. Por lo tanto, la simulación de 1 a 20 canales en el vídeo anterior, pareciendo mostrar una mejora progresiva a mayor cantidad de canales, podría ser una interpretación no del todo correcta.

La variabilidad en los resultados del implante coclear, la imposibilidad de predecir estos resultados y las limitaciones en la mejora de la audición tiene a los/as científicos/as desconcertados/as. Por todo ello, no podemos saber si estas simulaciones son fieles a la realidad pero sirven para hacernos conscientes de que una persona sorda con un implante coclear no escucha como una persona oyente, sino que su cerebro aprende a escuchar el mundo de otra manera.

Familias sordas con hijos/as sordos/as

Es posible que este artículo ayude a las personas oyentes a entender mejor el funcionamiento del implante coclear, pero ¿cómo explicárselo a una persona sorda? Quizá con un símil con el sentido de la vista: la distorsión que parece sufrir el sonido cuando viaja a través del implante coclear al cerebro de una persona sorda podría ser similar a la distorsión en la imagen. Por supuesto, las comparaciones son odiosas, pero ayuda a hacerse una idea:



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Fuentes:
  1. Dhanasingh, A. y Jolly, C. (2017). an overview of cochlear implant electrode array designs. Hearing Research, 356, 93-103. En línea: https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S0378595517302940 [último acceso: 27/10/2018]
  2. Wilson, B. S. (2017). The cochlear implant and possibilities for narrowing the remaining gaps between prosthetic and normal hearing. World journal of otorhinolaryngology-head and neck surgery, 3(4), 200-210. En línea: https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC5956133/ [último acceso: 27/10/2018]
  3. Zeng, F. G., Rebscher, S. J., Fu, Q. J., Chen, H., Sun, X., Yin, L., ... y Yang, B. (2015). Development and evaluation of the Nurotron 26-electrode cochlear implant system. Hearing research, 322, 188-199. En línea: https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S0378595514001646 [último acceso: 27/10/2018]

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